Tsunami lijkt op het eerste oog een gewone hond. Volgens onderzoekers van de Universiteit van Pennsylvania weet de hond de geur van eierstokkanker te onderscheiden. Tijdens onderzoeken had Tsunami het in 90 procent van de gevallen bij het rechte eind. Aan de ziekte overlijden in ons land jaarlijks ongeveer 950 vrouwen.

De snuit van een hond bevat 220 miljoen olfactorische cellen, tegen 50 miljoen in de neus van de mens. Uit steeds meer onderzoeken blijkt dat honden kunnen worden ingezet door artsen om ziektes op te sporen. De dieren kunnen prostaatkanker detecteren met een nauwkeurigheid van 98 procent door te ruiken aan urinemonsters. Men werkt momenteel aan een apparaat om borstkanker op te sporen door middel van een ademmonster.

Eerdere studies hebben al aangetoond dat honden een groot aantal ziektes kunnen ruiken. Nu is de vraag welke soort hond het beste kan worden gebruikt voor welke aandoening. Het meeste onderzoek is gericht op het kopiŽren van het vermogen van een hond om ziektes te ruiken door middel van een machine of een chemische test.

Gian Luigi Taverna van het Istituto Clinico Humanitas in Rozzano in ItaliŽ werkt met speurhonden Zoe en Liu om prostaatkanker op te sporen. Hij hoopt met zijn onderzoek op een dag een elektronische neus te ontwikkelen die het werk van een hondensnuit kan overnemen. Het onderzoek van Taverna komt op een moment dat de standaard PSA-test om prostaatkanker op te sporen niet nauwkeurig genoeg is en leidt tot zeer veel onnodige behandelingen.

Als honden kanker ruiken, detecteren ze de chemicaliŽn die worden afgegeven door een tumor. Deze chemicaliŽn worden vluchtige organische stoffen (VOS) genoemd. VOS zijn gevonden in de adem van long- en darmkankerpatiŽnten en in de urine van prostaatkankerpatiŽnten.

Hondentrainer Dina Zaphiris werkt aan een vroege opsporingstest voor kanker bij mensen. Haar organisatie ontwikkelt een apparaat waarmee patiŽnten via een buis uitademen tegen een doek, die moleculen of VOS opvangt. Getrainde honden ruiken vervolgens aan de doek om de ziekte op te sporen.

Zaphiris en Jeffrey Marks van de Duke Universiteit in North Carolina trainen honden om borstkanker te detecteren. Daarnaast kijken onderzoekers van de Universiteit van Pennsylvania of honden eierstokkanker kunnen vinden in weefsel- en bloedmonsters.

De Duitse herder Tsunami, die zo heet omdat ze op je af komt stormen als je het niet verwacht, presteert boven verwachting goed. Ze ruikt aan de monsters, stopt en denkt na. Als ze kanker ruikt, gaat ze zitten. Dat is het teken.