Het nationale voetbalelftal van Eritrea, dat twee jaar geleden verdween na een wedstrijd in Oeganda, is deze week opgedoken in Gorinchem. Burgemeester Barske bevestigt berichtgeving hierover van het AD. De zeventien voetballers en hun teamarts zijn nog altijd als groep bij elkaar.
In december 2012 deed de ploeg mee aan een regionaal voetbaltoernooi in Oeganda. Na een verloren wedstrijd tegen Rwanda gingen de mannen een middagje de stad in. Vervolgens bleven ze weg.
In Eritrea is emigratie verboden, waardoor de voetballers werden gezien als verraders. Bij thuiskomst zouden ze zwaar worden gestraft. Oeganda verleende het elftal daarom asiel.
De voetballers leefden een jaar zonder werk of vaste verblijfplaats in de Oegandese hoofdstad Kampala. Na een jaar besloten ze naar Europa te vertrekken. Via RoemeniŽ belandden zij uiteindelijk in Nederland. Op verzoek van het COA zijn ze ondergebracht in Gorinchem.
De spelers wonen nu in groepjes van drie of vier in woningen in Gorinchem. Zij zijn enthousiast over de stad. "I love Holland, man!", zegt een van hen in het AD. Ze moeten nog wel wennen aan het winderige en regenachtige weer hier.
Als de mannen weer een potje willen voetballen, dan kan dat volgens de krant. De plaatselijke voetbalclub Unitas zegt dat zij van harte welkom zijn.
De burgemeester van Gorinchem zegt dat de mannen rust willen, en nu een normaal leven willen opbouwen. Ze willen integreren in de Nederlandse samenleving. Velen willen een opleiding volgen.
Het team is niet het enige uit Eritrea dat de benen heeft genomen na een wedstrijd in het buitenland. Ook in 2009, 2011 en 2013 verdween het nationale voetbalelftal bij een toernooi.