Wanneer we lekker eten zien, wordt dat weleens omschreven als ‘food porn’. Die term komt niet uit de lucht vallen. Net als je fascinatie om naar video’s van smeuïge pizza’s of krokante friet te kijken. Amerikaanse wetenschappers hebben per ongeluk een nieuw hersengebied ontdekt dat heel gevoelig blijkt voor foto’s van voedsel.

Onderzoekers aan de technologie-universiteit MIT in Boston ontdekten eerder al dat bepaalde delen in onze hersenen gespecialiseerd zijn in het herkennen en onthouden van gezichten, plaatsen, lichamen en woorden. Om daarover meer te weten te komen, lieten ze acht vrijwilligers naar 10.000 verschillende afbeeldingen kijken. Daarbij maakten de wetenschappers telkens een hersenscan.

Wat bleek? Niet alleen gezichten of woorden doen iets met ons brein, maar ook voedsel. Een ontdekking waar ze dus per ongeluk op stootten tijdens een ander onderzoek.

Foto’s van eten activeren namelijk neuronen of zenuwcellen in de hersenen. Iets wat gebeurt in de visuele cortex, een deel van het brein dat visuele informatie verwerkt en aan de achterkant van je hoofd ligt. ,,We waren hier erg verbaasd over”, zegt hoofdwetenschapper Meenakshi Khosla. ,,Voedsel is namelijk op visueel vlak geen homogene categorie. Appels, maïs en pasta zien er bijvoorbeeld allemaal volledig anders uit. En toch reageren onze proefpersonen op dezelfde manier op deze voedingsmiddelen.”

Om die theorie extra te testen, legden de onderzoekers vergelijkbare afbeeldingen van eetbare en oneetbare items naast elkaar. Denk aan een banaan en een gele maan. ,,Dat idee kwam van een bekende tweet, waarin bagels worden vergeleken met honden”, vertelt Khosla lachend. ,,Ook de labradoodle vertoonde plots een opvallende gelijkenis met gefrituurde kip. En die chihuahua leek een beetje op een muffin.”
Foto

Grappige vergelijkingen, maar de conclusie van hun nieuwe test was serieus. Opnieuw zagen ze namelijk bepaalde neuronen in de hersenen van de proefpersonen die geactiveerd werden bij het kijken naar het echte eten. Een andere activatie was waarneembaar bij het kijken naar non-food. Met andere woorden: de gefrituurde kip bracht meer ‘excitement’ teweeg in het brein dan de schattige labradoodle.

Ook opvallend is dat de hersenen sterker bleken te reageren op een smeuïge pizza vol kaasdraden dan op foto’s van rauwe groenten of fruit. ‘De hersenen reageerden sterker wanneer we relatief ‘nieuwe voeding’ zoals donuts, snoep, pizza of frietjes lieten zien’, klonk het bij de onderzoekers.

Om die redenen vermoeden de wetenschappers dat er een belevingsfactor verbonden is aan de intense reactie in het brein bij het zien van dit soort eten. ‘Mogelijk spelen factoren zoals bekendheid en voorkeur of afkeer van een bepaald voedingsmiddel ook een rol’, stellen ze.

Het kan zijn dat je door de video of foto te zien, bijna kan ervaren hoe het voélt of ruikt om dat gerecht in de buurt te hebben. Die patat met mayo en die pizza zijn dus écht een soort porno voor je brein. Waarom ons brein precies zo reageert is nog niet 100 procent duidelijk. De onderzoekers plannen nieuwe tests in hun laboratorium om hierop verder te gaan.