Ongeboren baby’s oefenen gezichtsuitdrukkingen in de baarmoeder en worden er steeds beter in, zo blijkt uit onderzoek. Eerder is al wel vastgesteld dat baby’s in de baarmoeder gezichtsuitdrukkingen hebben. Maar onderzoeker Nadja Reissland vroeg zich af of die gezichtsuitdrukkingen gaandeweg ook beter worden. De onderzoeker nam de proef op de som. Ze maakte met behulp van een echo-apparaat 4D-beelden van twee ongeboren meisjes. De foetussen werden in de periode tussen 24 en 35 weken van de zwangerschap regelmatig ‘gefilmd’. Reissland lette op 19 gezichtsuitdrukkingen. Ook hield ze twee series bewegingen nauwlettend in de gaten. De ene serie bewegingen werd geassocieerd met huilen. De andere met lachen. Deze series bewegingen werden naarmate de tijd vorderde steeds complexer: ze gingen uit steeds meer combinaties bestaan. Met 24 weken maakten de baby’s nog één beweging tegelijkertijd: zo openden ze bijvoorbeeld hun lippen. Enkele weken later combineerden ze bewegingen: ze openden hun lippen en bewogen hun neus. Met 35 weken werden zelfs drie of vier bewegingen gecombineerd. Dat gold niet alleen voor huilen en lachen, maar ook voor de andere onderzochte gezichtsuitdrukkingen, zo is in het blad PLoS ONE te lezen. Volgens Reissland is het waarschijnlijk niet zo dat de foetussen de emoties die ze laten zien ook echt voelen. “We kunnen niet zeggen of de foetus emoties heeft.” Waarschijnlijk oefenen de kleintjes de gezichtsuitdrukkingen voor later, wanneer ze deel uit gaan maken van een maatschappij waarin lichaamstaal heel belangrijk is. De foetussen oefenen niet alleen gezichtsuitdrukkingen: ze maken ook bewegingen die later nodig zijn om adem te halen en zuigen al in de baarmoeder op hun duim.